Amerikanske droner skal indsamle vandprøver og miljø-dna

Mulighederne for anvendelse af droner til forskellige formål eksploderer i disse år, og de bruges til alt fra smugling af narkotika over slukning af ildebrande til overvågning af landmænd og fiskere.

Nu skal de også indsamle vandprøver fra svært tilgængelige søer for at spore forskellige dyrearter. Både truede og invasive.

YangQuan Chen er professor i ingeniørvidenskab ved University of California, og han arbejder med en quadcopter-drone, der skal indsamle såkaldt miljø-dna, som dyr, planter og andre organismer efterlader i form af afføring, urin eller hudceller.

Ved at analysere efterladte dna-spor kan forskere overvåge den økologiske udvikling i et givent område. Metoden bruges blandt andet til at spore den invasive asiatiske karpe i de store søer omkring grænsen mellem USA og Canada.

Læs også: Droner med stoffer styrtede ned ved grænsen til Mexico

De nye droner skal nu gøre det muligt at anvende metoden i ellers utilgængelige områder.

»Nogle af stederne er simpelthen ikke tilgængelige med båd eller fartøj. Man kan ikke komme derhen, og derfor må man bruge en drone,« siger YangQuan Chen til Technology Review.

En af de største udfordringer ved udviklingen af dronen er, at den skal kunne lande på vand under dårlige vejrforhold. Det problem har man løst ved at montere en sensor på dronen, der måler vindstød.

Sensorens målinger køres så igennem dronens software, som justerer kursen derefter.

Ifølge genforskeren Mike Miller, der arbejder sammen med professor Chen på droneprojektet, vil man i en ikke så fjern fremtid kunne installere små sekventeringsmaskiner på dronerne, der så selv kan analysere prøverne og sende data tilbage til laboratoriet.

»Om ikke så længe vil man måske se droner over hele Californien, der indsamler vandprøver, sekventerer dna’en i luften og sender resultaterne tilbage,« siger han.

Læs også: US Navy tester undervandsdrone forklædt som haj

Også på University of Nebraska arbejder man med en drone, der indsamler vandprøver. Den går under navnet 'Den Luftbårne Økolog', og den suger vand ind igennem et meterlangt rør. Dronen kan blandt andet selv måle temperatur og konduktivitet, der igen giver et praj om saltholdigheden.

Den luftbårne økolog er allerede blevet brugt til at teste mindre søer i Nebraska for giftige alger på mindre end en femtedel af den normale tid, ligesom den også bruges til at lede efter invasive zebramuslinger.

Men imellem ivrige økologer og den nye droneteknologi står der dog en væsentlig – og meget jordnær – forhindring: penge.

De tilgængelige teknologier på området er for dyre for forskere og miljøorganisationer, men det vil YangQuan Chen gøre op med. Ellers giver det ikke mening at udvikle teknologien, mener han. Endemålet er, at hans drone til vandprøveindsamling skal blive tilgængelig for omkring 6.500 kroner.

»Vi er nødt til at gøre det tilgængeligt til en rimelig pris,« siger han.

Du kan se en demonstration af den luftbårne økolog i videoen herunder: