2.000 år gammel kinesisk astronomisk observation forklaret

I år 185 efter Kristus fødsel observerede kinesiske astronomer en 'gæstende stjerne' som pludselig viste sig på himlen og lyste op i otte måneder.

I dag ved vi, at det var en supernova, en eksploderende stjerne, som man dengang så. I 60'erne blev supernovaresterne RCW-86 identificeret som stammende fra denne eksplosion. RCW-86 er 85 lysår i diameter og befinder sig 8.000 lysår borte i stjernebilledet Cirklen. Astronomerne har dog i mange år haft problemer med at forklare, hvorfor RCW-86 var så stor.

Nu har nye infrarøde observationer med Nasas Spitzer- og Wise-rumteleskoper afsløret, hvordan denne første supernova, man kender til, er opstået, og hvorfor dens rester har spredt sig så meget siden.

RCW-86 er resterne af supernovaen der blev set i år 185. De er her vist via data kombineret fra fire forskellige rumteleskoper. (Foto: Nasa/ESA/JPL-Caltech/UCLA/CXC/SAO) Illustration: Nasa/ESA/JPL-Caltech/UCLA/CXC/SAO

Type Ia supernova fra en hvid dværgstjerne

Ved at kombinere de nye infrarøde data med gamle røntgendata fra Nasas Chandra- og ESA's Newton-WMM-teleskoper har en gruppe forskere under ledelse af astronom Brian J. Williams fra North Carolinas statsuniversitet i Raleigh identificeret RCW-86 som resterne fra en type Ia supernova.

Supernovaen blev skabt da en stjerne, som vores egen sol, led en forholdsvis stille død. Herved trak den sig sammen til en hvid dværgstjerne. Senere har den hvide dværgstjerne opslugt materiale bl.a. fra en nærliggende stjerne og er eksploderet som en supernova.

»Denne supernova blev meget stor meget hurtigt. Den er to eller tre gange større, end vi ville forvente af en supernova, som eksploderede for næsten 2.000 år siden. Nu har vi fundet årsagen. En hvid dværg er som rygende slagger fra et udbrændt bål - hvis man hælder benzin på det, vil det eksplodere,« siger Brian J. Williams ifølge en pressemeddelelse.

Eksploderet i en lomme
Undersøgelserne viser også, at supernovaeksplosionen fandt sted i en udhulet lomme uden meget støv og gas. Dette gjorde det muligt for materialet, som blev slynget ud fra den eksploderede stjerne, at bevæge sig meget hurtigere og meget længere end det ellers ville have gjort. Hermed har astronomerne også opdaget, at hvide dværgstjerner kan skabe sådanne lommer inden de eksploderer.

Via Spitzer og Wise kunne forskerne måle temperaturen af støvet i RCW-86 til omkring minus 200 grader celsius. Herudfra kunne de beregne, hvor meget gas der måtte være efterladt for at kunne varme støvet op til denne temperatur. Dette viste, at resterne i størstedelen af deres levetid har befundet sig i denne lomme.

Dokumentation

Nasa’s pressemeddelelse:
Wikipedia om Type Ia supernova